Tots sabem que, a mesura que envellim, el nostre cervell va perdent neurones i sinapsis (els mecanismes de comunicació entre elles). Fins fa uns anys, es creia que els adults no podíem desenvolupar noves neurones; però, ara se sap que sí que és possible. El procés de producció de noves neurones en adults s’anomena neurogènesi.

 

La neurogènesi

La neurogènesi és un dels descobriments més importants de la neurobiologia i el seu estudi obre noves vies d’investigació per al tractament de malalties neurodegeneratives, de trastorns com l’autisme, així com de la memòria i l’aprenentatge, entre altres camps.

Segons els neuròlegs que treballen en l’estudi de la neurogènesi, les noves neurones es formen exclusivament en determinades àrees del cervell: en el bulb olfactori i en l’hipocamp, una regió cerebral clau en l’aprenentatge que, a més, també està involucrada en la memòria, l’humor, l’estat d’ànim i les emocions. Així mateix, tot sembla indicar que les noves neurones a l’hipocamp són claus per a l’aprenentatge temporal de la realització de tasques complexes (llegiu l’article de La Vanguardia El ejercicio aeróbico puede aumentar la neurogénesis adulta en el cerebro).

La neurogénesis

Segons un article publicat a Cells, la neurogènesi de l’adult a l’hipocamp és sensible a l’experiència; és a dir, als factors ambientals: les experiències desagradables la disminueixen i les gratificants l’augmenten. De la mateixa manera, hi ha una sèrie d’hàbits que generen la producció d’aquestes noves neurones.

La neurocientífica Sandrine Thuret està especialitzada en l’estudi de l’hipocamp i, més concretament, estudia, al seu laboratori del King’s College de Londres, la manera en què els cervells adults creen noves neurones. La seva feina se centra a respondre, fonamentalment, dues preguntes: com podem ajudar els nostres cervells sans a crear noves cèl·lules nervioses al llarg de les nostres vides a través de la dieta i els canvis de comportament?, i com podem estudiar els efectes de malalties com la depressió i l’Alzheimer en la capacitat dels nostres cervells per créixer?

Ens ha agradat especialment una conferència que Thuret va fer sobre aquest tema en el marc de les TED Conferences; una conferència summament interessant i, alhora, divulgativa, sense tecnicismes. Val la pena sentir-la sencera (està subtitulada en castellà), de totes maneres, més avall us en resumim algunes de les idees que ens han semblat més interessants:

 

 

  • Al laboratori ja han demostrat que si es frena la capacitat del cervell adult de produir noves neurones a l’hipocamp, queden bloquejades certes capacitats de memòria.
  • Aquestes noves neurones no només són importants per a la capacitat de la memòria, sinó també per a la qualitat d’aquesta.
  • La neurogènesi té un paper fonamental en la prevenció del deteriorament associat a l’envelliment i l’estrès.
  • Aprendre nous coneixements, el sexe, la reducció calòrica, el consum de flavonoides i l’exercici aeròbic moderat augmenten la neurogènesi. Per contra, la falta de son, la dieta rica en greixos altament saturats i l’estrès la redueixen.